Colombia: land van verjonging, hiërarchie, en startups

Interview met Jan-Willem van Bokhoven, directeur van Holland House in Colombia, de JMI 2020 bestemming.

Met een gunstige ligging in Latijns-Amerika, een open handelsklimaat en een rijke cultuur is Colombia een logische keus als handelspartner voor Nederland. En dus ook als volgende bestemming voor Jong Management Internationaal in 2020: van 29 maart tot 5 april zal de reis naar Colombia plaatsvinden. Dit doen we in samenwerking met handelsroute.nl en het Holland House in Bogota. Het Holland House fungeert als het verbindingspunt tussen het Nederlandse en Colombiaanse bedrijfsleven.


We spraken met Jan-Willem van Bokhoven, directeur van het Holland House, over zijn ervaringen in Colombia en de toekomst van de samenwerking tussen Nederland en Colombia. 

Als directeur van het Holland House in Colombia zit Jan-Willem middenin de bedrijvigheid van Colombiaanse en Nederlandse ondernemers. In Bogota maakt het Holland House de Nederlandse ondernemer wegwijs in Colombia. Ondernemers die zaken willen doen in Colombia of zelf een zaak in Colombia willen openen, kunnen met behulp van het Holland House voeten aan de grond krijgen en makkelijker navigeren in het handelsklimaat van Colombia. Het Holland House begon met 40 Nederlandse bedrijven en dat is nu uitgegroeid tot 250 bedrijven. Nederlands is nu een belangrijke investeerders in het land.

Groeiende internationale interesse voor Colombia

Jan-Willem was voor zijn tijd als directeur als Holland House al jaren verbonden aan Latijns-Amerika: “Tijdens mijn studie bedrijfskunde stond ik door stages al in contact met Latijn-Amerika en na mijn studie ben ik vrij snel gaan werken met Latijns-Amerika, altijd op het vlak van export bevordering en het helpen internationaliseren van bedrijven. Toen kwam in 2013 de vraag of ik directeur wilde worden van het Holland House. Ik zag dat door de crisis de ambassades en consulaten krompen, waardoor ondernemers minder ondersteuning kregen in het buitenland. Hier kon het Holland House juist een grote rol in spelen. Voor mij was dit doorslaggevend geweest om de stap te maken om naar Colombia te verhuizen en de ondernemers te kunnen helpen bij het internationaliseren.”


De interesse vanuit Nederland voor Colombia is in de afgelopen jaren enorm gegroeid. In tegenstelling tot veel andere landen in Latijns-Amerika waar een vrij protectionistische wind heeft gewaaid de afgelopen jaren, gebeurde in Colombia het tegenovergestelde. Het land werd opgesteld voor investeringen en dit trok ook buitenlandse ondernemers aan.

“In 2018 kwam Mark Rutte op handelsmissie naar Colombia. Wij als Holland House faciliteerde het bezoek. Er kwamen 110 bedrijven mee vanuit Nederland; het was een enorme, maar geweldige klus. Vijf jaar geleden was een dergelijke handelsmissie naar Colombia ondenkbaar geweest. Dit toont maar aan hoe snel deze samenwerking tussen de landen zich heeft ontwikkeld. Een absoluut hoogtepunt voor mij was dat we tijdens de missie door NLinBusiness geaccrediteerd zijn als eerste bilaterale kamer van koophandel in de wereld die aan alle kwaliteitscriteria voldoet. Dat was een prachtig moment en een mooie erkenning voor ons werk. De achterliggende gedachte is nog belangrijker: dat Nederland als handelsland een kwaliteitssysteem ontwikkeld voor organisaties in het buitenland die ondernemers helpen.”

Tussenstapjes voor Nederlandse ondernemers

Het is dus voor Nederlandse ondernemers een stuk makkelijker om de markt in Colombia te betreden. Maar hoe werkt dat stukje ondersteuning van het Holland House in de praktijk? Jan-Willem legt uit dat er vanuit de Nederlandse ondernemers vragen ontstaan over waar ze moeten beginnen bij het zakendoen in Colombia. Hoe open ik een zaak in Colombia als ik daar niet maandelijks naartoe kan vliegen?


“Veel Nederlandse MKB’ers doen al zaken in Colombia, maar hoe kunnen ze die volgende stap zetten door bijvoorbeeld een kantoor op te zetten in Colombia? Hoe kom je van 1 naar 10 klanten zonder dat je zelf constant aanwezig hoeft te zijn? Wij hebben een systeem geïntroduceerd waarbij Nederlandse bedrijven een medewerker van het Holland House in kan zetten voor business development. De afstand, de taalbarrière, het cultuurverschil: allemaal zaken waar wij tussenstappen voor kunnen aanbieden die het makkelijker maken voor de ondernemer.”

Hiërarchie versus jong ondernemerschap

Het Holland House helpt ondernemers bij het navigeren op de Colombiaanse markt, die vanzelfsprekend verschilt van de Nederlandse markt. “Colombia is een typische opkomende markt, dat merk je aan veel dingen”, vertelt Jan-Willem. “Er zijn veel familiebedrijven in Colombia die nog hiërarchisch zijn georganiseerd. Bij grotere bedrijven staan de oudere mensen aan het roer. Maar Colombia is een heel jong land: 50% van de bevolking is onder de 30 jaar en deze jonge generatie spreekt goed Engels. Deze verjonging zie je terug in de opkomst van een vitaal startup systeem, vooral in de stad Medellín. Aan de ene kant heb je de traditionele sectoren, zoals olie, gas, mijn- en landbouw. Aan de andere kant zie je dat jongeren steeds vaker kiezen voor het ondernemerschap en voor innovatie.”


De levendige startup cultuur is niet de enige reden dat Colombia een interessante bestemming is als ondernemer. Er liggen bijvoorbeeld veel kansen op het gebied van landbouw: “Colombia is 27x zo groot als Nederland, 7 miljoen hectare wordt gebruikt voor landbouw en 22 miljoen hectare wordt niet gebruikt of niet op de juiste wijze gebruikt. Deze sector heeft nog een enorm potentieel. Het land zal een steeds grotere exporteur worden van fruit, dat zal exponentieel groeien. Tegelijkertijd zullen ook de nieuwe sectoren, de 4.0 sectoren, een enorme vlucht gaan nemen. Dat biedt de jongere generatie kansen.”

Diversiteit inspireert

De verschillen in de Colombiaanse economie en de opkomende markten maken het land interessant voor de Nederlandse ondernemer. Colombia is een land met een grote diversiteit, niet alleen in het bedrijfsleven, maar ook qua natuur en cultuur. Het land inspireert bezoekers en dat ziet Jan-Willem telkens gebeuren tijdens een handelsreis van Nederlandse ondernemers naar Colombia: “We zien dat de groepen die bij ons komen om het land te ontdekken met zoveel inspiratie naar huis gaan. Ondernemers die Colombia bezoeken raken geïnspireerd om hier zaken te doen, maar ook als zij niet direct zaken gaan doen in Colombia zie ik dat ze inspiratie halen uit de manier waarop bedrijven hier werken, de flexibiliteit in het bedrijfsleven hier en de grote mate van innovatie bij de vele jonge bedrijven. Bovendien hebben bezoekers ook een warme herinnering aan de Colombianen. Zij zijn uniek in hun vriendelijkheid en gastvrijheid.”


Als directeur van het Holland House heeft Jan-Willem het doel om nieuwe ondernemers uit Nederland steeds te blijven interesseren in de Colombiaanse markt. “Ondernemers die Colombia bezoeken voor de eerste keer weten vaak niet wat ze kunnen verwachten. Wij bieden ze een kans om het echte Colombia te leren kennen. Als ik een belofte kan maken aan Jong Management: na de handelsreis gaat elke ondernemer met bakken vol inspiratie weer naar huis.”

Kom naar de kick-off voor de JMI Colombia reis op 28 november in Rotterdam. Kijk op de website voor meer informatie.


Interesse in JMI?

Kijk op https://www.jongmanagement.nl/internationaal

Inspireer anderen