image

Ontdekken, fouten maken en groeien. Nu is het moment!


JONG TALENT | We horen en zien steeds meer over het leven in de zee. En dat is maar goed ook, want de klimaatverandering heeft een enorme invloed op het zeeleven. Koraalriffen nemen wereldwijd in grote snelheid af. Terwijl dit juist een broedplaats is voor het leven in de zee. We spreken met Marcel Kempers, 24 jaar, student aan de TU Delft en oprichter/CEO van Reef Support. Een startup die technologie inzet om deze kwetsbare plekken in de zee te beschermen. We hebben het over ondernemen en hoe dit te combineren is met een studie.

24 jaar en dan al CEO van een startup, was je altijd al een ondernemend type?

“Ja eigenlijk wel. Als kind ben ik opgegroeid in Singapore en op mijn zesde stroomde ik in op een kunstprogramma. Toen ik wat ouder was, ongeveer op mijn twaalfde ging ik naar een kunstopleiding. Hier startte ik al met het verkopen van zelfgemaakte schilderingen. Verder ben ik een sociaal persoon ik leg makkelijk nieuwe contacten. Ik ben altijd in beweging en wil nieuwe dingen ontdekken. Dit past voor mij ook bij een ondernemer. Vooral het sociale aspect heeft mij ook erg geholpen bij de oprichting van Reef Support.”

Je bent opgegroeid in Singapore, maar in Delft gaan studeren. Hoe is dat zo gekomen?

“Hoe ouder ik werd hoe meer passie en liefde ik kreeg voor fysica en de ruimte. Ik wist eigenlijk al vrij snel dat ik daar wat mee wilde gaan doen. Daarnaast is Singapore een klein land en ik wilde graag meer van de wereld te zien. Nederland sprong er hierbij voor mij uit, omdat het een prachtig land is waar mensen van veel vrijheden genieten. Dit in combinatie met de opleiding Aerospace Engineering aan de TU Delft besloot mij dan ook om naar Nederland te reizen. Daar heb ik zeker geen spijt van.”

Dat je een ondernemend type bent zien we snel terug. Tijdens je studietijd in Delft start je twee bedrijven: Pyropower en Reef Support. Hoe is dat gekomen?

“Eigenlijk zijn beide bedrijven ontstaan bij de zoektocht naar oplossingen voor verschillende problemen. Voor Pyropower lag dit probleem in het grote energieverbruik in de landbouwsector. Deze enorme energiebehoefte draagt voor een groot gedeelte bij aan de klimaatverandering en de opwarming van de aarde. Daar wilde ik wat aan doen.”

“In de tijd van Pyropower reisde ik een aantal keer naar Indonesië. Hier hadden we een pilot project lopen met kleine, lokale boeren. Eenmaal daar maakte ik ook kennis met het land en de lokale ondernemers. Naast boeren waren dit bijvoorbeeld ook vissers, restaurants en duikscholen. Deze economie is voor een groot deel afhankelijk van de zee en wat mij in gesprekken opviel was dat deze ondernemers tegen eenzelfde probleem aan liepen, namelijk een afname van koraalriffen.”

“De invloed van deze afname op de lokale economie is enorm. Koraalriffen zijn een van de meest biodiverse ecosystemen op deze planeet. Met huisvesting van ongeveer 25 procent van het zeeleven is het ook een belangrijke voedselbron voor mensen wereldwijd. En dat is niet alles, want koraalriffen langs de kust zijn een natuurlijke bescherming tegen golfen. Dat koraalriffen in grote getalen afsterven is dan ook een enorm probleem.”

Dat klinkt inderdaad als een belangrijk probleem. Hoe heeft dit inzicht geleid tot waar Reef Support vandaag de dag staat?

“Je zoekt een team van experts en enthousiastelingen om je heen. Het mooie van zowel mijn jaren in Singapore als ik Delft is dat ik een groot netwerk heb opgebouwd. Hierdoor kon ik de juiste mensen aanspreken om mij verder te helpen. Vervolgens bedenk je samen oplossingen voor de problemen en kom je tot een missie. Voor Reef Support is dat: het bouwen van software om hiermee sneller data te verzamelen en te analyseren, die zowel koraalriffen als de biodiversiteit in de zee kunnen beschermen.”

“Dit doen we door gebruik te maken van geavanceerde technologie. Zeegebieden worden vaak beschermd met geld vanuit de overheid. Dit gaat vaak om kleine bedragen, terwijl er voor uitgebreid onderzoek naar de gezondheid van koraalriffen veel geld nodig is. Voor een duiksessie van vier uur is in wordt in totaal vijf tot zeven dagen gewerkt om alle data, wat duizenden foto’s zijn, te analyseren. Door dit proces te automatiseren kunnen we deze vijf tot zeven dagen aan analyses door slim gebruik van technologische tools inkorten tot een paar uur. Dit scheelt enorm veel geld wat weer aan andere zaken kan worden besteed.”

Dit idee voor Reef Support leidt uiteindelijk in 2020 tot het winnen van de Copernicus Masters. Wat deed dit met de organisatie?

“Allereerst moet ik zeggen dat we totaal verast waren. Dit is een internationale competitie met studenten met de mooiste en meest innovatieve ideeën. Om daar als winnaar te worden uitgekozen is natuurlijk een enorme eer.”

“Het winnen van deze prijs heeft ons echt verder geholpen. In 2020 waren we een klein team met een grote droom, maar door het winnen van deze prijs kwam het realiseren van deze droom een stuk dichterbij. We kregen veel media-aandacht en hierdoor zijn we meer in contact gekomen met partners in Indonesië en de Nederlandse Antillen. Daarnaast kom je in contact met universiteiten en het bedrijfsleven en kregen we een mooi startkapitaal. Dat zorgt voor een vliegende start.”

En wat verwacht je nu voor de komende jaren met Reef Support?

“We willen een aanbod aan softwaretools ontwikkelen waarmee we de zee beschermen en zorgen voor betere leefomgeving op aarde voor zowel mens als dier. We kijken hierbij naar de ‘blauwe’ economie. Naast het beschermen van koraalriffen, gaan we ons als Reef Support ook bezig houden met het ontwikkelen van de kweekvisserij in zee met zo’n laag mogelijke impact op het klimaat en willen we zorgen voor schonere en betere stranden en kustlijnen. Dit allemaal door gebruik te maken van verschillende software tools.”

Reef Support winnaar Copernicus Masters 2020

In 2020 won Marcel met zijn startup Reef Support de Copernicus Masters, de hoofdprijs in een Europese competitie voor ruimtevaarttechnologie. Reef Support combineert satellietdata met andere datasets om de gezondheid van koraalriffen te monitoren en voorspellen, zodat er voortijdig kan worden ingegrepen als dit nodig is. Volgens de jury een veelbelovend idee.

Je startte Reef Support in je studententijd en combineert Reef Support nu nog altijd met je studie. Hoe gaat dit je af?

“Als ondernemer is het belangrijk om drie dingen goed te kunnen: omgaan met tijd, omgaan met geld en omgaan met mensen. Als je dat kan, kom je al een heel eind. Natuurlijk blijft het ook dan nog lastig. Soms heb je gewoon tijd te kort. Zo is het combineren van Reef Support met examenperiodes nog altijd een enorme uitdaging. Toch heb ik er zeker geen spijt van.”

Heb jij nog tips voor studenten die eraan denken om een onderneming te starten?

“In je studententijd een eigen bedrijf opzetten is wellicht wel het slimste wat je kan doen. Je hebt vaak nog geen hypotheeklasten, je hebt vaak nog geen kinderen en je hebt veel vrijheid om te doen en laten wat je wilt. Dat maakt het risico om dan iets op te starten een stuk kleiner, dan als je al verschillende verplichtingen hebt. Je zit nog in de tijd om te leren, te ontdekken en te groeien.”

“Daarnaast merkte ik zelf dat ik hier op de TU omgeven ben door jonge, maar ook zeer bekwame mensen. Heb je dus een idee en kan je hier hulp bij gebruiken, dan zit je op de juiste plek. Je kan heel snel de juiste mensen om je heen verzamelen. Dat merkte ik zelf ook. Ook mede studenten zijn vaak ook op zoek naar projecten, stages en bijbaantjes waarmee ze waardevolle ervaring kunnen op doen. Zoek dus de samenwerking.”

Quote: “Als student ben je jezelf aan het voorbereiden op een baan die je na je studie hoopt te krijgen. Als ondernemer zorg je ervoor dat je deze baan al hebt. Als je een goed idee hebt, pak daar dan zeker op door.”

Inspireer anderen